Q&A Series: Silvia Alvarado de Córdova on Her Contributions to the Renewable Energy Sectors in Central America and the Caribbean

Silvia Alvarado de Córdova has more than 30 years of experience in the energy sector in her country, Guatemala, and in Central America and the Caribbean, holding positions in both the public and private sectors and in international cooperation.

Question: Could you tell us about yourself and your work?

Silvia: I am an independent consultant on regulatory matters and the electricity market in the Central American and Caribbean region. I began my career in the electricity sector in the 1980s performing various professional functions within the Ministry of Energy and Mines of Guatemala. Later, I had the opportunity to serve as Project Manager in the Economic Office of the United States Agency for International Development (USAID). At that time, an opportunity arose for me to support the efforts of the Government of Guatemala to reform the electricity and telecommunications sectors, which resulted in the enactment of the General Electricity Law and the Telecommunications Law of 1996. Immediately after, I supported the sales processes of distribution companies, such as Empresa Eléctrica de Guatemala and the companies of the National Electrification Institute. I was also involved in the implementation of the new regulatory framework, including the creation of the independent operator of the system and the electricity market (the Administrator of the AMM Wholesale Market), where I served as the director on the Board.

From 1999 to 2011, I was an advisor of regulatory affairs and project developer for several transnational companies, two of them in North America (Coastal Power and El Paso Corporation) and one in Britain (Globeleq, a company dedicated to electricity investments in emerging markets). In 2012, I was nominated by the wholesale market agents to be appointed by the President of the Republic as one of the three directors of the National Electric Power Commission of Guatemala (CNEE), the regulator of the electricity market.

And finally, after finishing my term at the CNEE, I have dedicated myself to providing independent advisory services to public and private entities on regulatory matters and market intelligence.

Q: What made you want to join Path to 100%?

Silvia: The energy transition process is extremely important for the world economy, but for emerging economies, it represents a great opportunity for development and growth. In that sense, sharing my experience and knowledge on issues that impact the development of renewable technologies is essential to my work as a consultant. For this reason, I was very excited to have been invited to be part of a select group of professionals with valuable experience in the field, since it provides us with a unique platform to advance countries towards electricity markets made of clean and competitive energy.

Q: Describe your passion for renewable energy and how you have put it into practice in Guatemala and Central America.

Silvia: I started my professional career in the energy sector in 1983 as part of the team that was in charge of managing the first public entity dedicated to promoting the use of renewable energy sources within the Ministry of Energy and Mines. At that time, I had the opportunity to travel to Italy to participate in a course designed for specialists in renewable energy.  Since then, I have held a lasting conviction about the importance of developing renewable natural resources in a sustainable way and promoting energy competitiveness.

Q: Your career has spanned over 30 years, could you describe some of your notable projects or achievements?

Silvia: Participating in the team that carried out the restructuring and reformation of the Guatemalan electricity sector has been one of the highlights of my professional life. Thanks to this reform, among other achievements, the country managed to increase the coverage of electricity service from 60 percent to more than 90 percent today. Additionally, it is estimated that since the sector was reformed, new investments have been made in the country for almost $10 trillion in private capital, which for a country like Guatemala, this represents a great achievement.

My time with the regulator also allowed me to contribute to the efforts that increased the installed generation capacity to double the maximum demand and diversified the energy matrix by incorporating solar and wind generation, in addition to many new hydroelectric generation and other renewable distributed generation. During this period, several open bidding processes for the purchase of power and energy were carried out, including the first auctions of successive reverse rounds. And in terms of tariffs, the final users of the distribution service were favored with a reduction of up to 50 percent within the area concession of the distributor that serves the central area of ​​the country and also significant discounts in the other service areas.

Q: What do you consider to be one of the main challenges facing Guatemala and Central America on their journey to clean and affordable energy?

Silvia: The economies of the region, like many other developing countries, face significant macroeconomic challenges, including extreme poverty that affects significant segments of the population. In this sense, having competitive energy sources becomes a priority. And when situations like the pandemic arise and when fossil fuel prices are much lower, governments may feel inclined to favor fossil fuel investment and use. This is why it is extremely important to maintain our long-term vision and commitment to renewable energy and strive to achieve our established energy policy goals, where renewable sources will account for 80 percent and even higher in certain cases.

There are also important challenges in terms of social opposition to the development of some technologies, such as hydroelectric power. It is important that the country maintains the legal certainty of its energy investments by communicating that these projects do have high costs and that savings will take time.

Q: Finally, what specific steps can Guatemala and Central America take to help on the path to 100% renewable energy? Or what changes do you see taking place now?

Silvia: Carrying out transparent and competitive bidding processes where long-term contracts are awarded is a valuable tool to promote clean energy investments in our markets.

Regulatory stability also plays an essential role. Regulators should continue to introduce technologies, such as energy storage and the use of other new clean energy resources, so that investors see our region as an attractive and stable investment destination in the long term.

Finally, the integration of the region’s markets under the framework of the Regional Electricity Market and international interconnections represent opportunities for us to advance the development of renewable sources in our markets.



Photo by Jimmy Baum on Unsplash

Serie de preguntas y respuestas: Silvia Alvarado de Córdova sobre sus contribuciones a los sectores de energías renovables en Centroamérica y el Caribe

Silvia Alvarado de Córdova tiene más de 30 años de experiencia en el sector energía de su país, Guatemala, y de América Central y el Caribe, desempeñando funciones tanto en posiciones del sector público como en el sector privado y de cooperación internacional.

Pregunta: ¿Podría hablarnos de usted y de su trabajo?

Silvia: Soy una consultora independiente en asuntos regulatorios y del mercado eléctrico en la región de América Central y el Caribe. Inicié mi carrera en el sector eléctrico en la década de los 80 desempeñando varias funciones profesionales dentro del Ministerio de Energía y Minas de Guatemala.  Posteriormente tuve la oportunidad de desempeñar funciones de Gerente de Proyectos en la Oficina Económica de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID). En esa época se presentó la oportunidad de apoyar los esfuerzos del Gobierno de Guatemala para reformar los sectores de electricidad y telecomunicaciones, esfuerzos que culminaron con la promulgación de la Ley General de Electricidad y la Ley de Telecomunicaciones en el año de 1996.  Inmediatamente a continuación, se apoyó en los procesos de venta de las empresas de distribución, tanto Empresa Eléctrica de Guatemala como las empresas del Instituto Nacional de Electrificación y la implementación del nuevo marco regulatorio, incluyendo la conformación del operador independiente del sistema y el mercado eléctrico (el Administrador del Mercado Mayorista AMM), habiendo servido como director en la Junta fundadora de dicha entidad.

De 1999 al 2011, presté mis servicios profesionales como asesora en asuntos regulatorios y también como desarrolladora de proyectos para varias empresas transnacionales, dos de ellas de capital norteamericano (Coastal Power y El Paso Corporation) y una de capital británico (Globeleq, una empresa dedicada a inversiones eléctricas en mercados emergentes).  Y en el 2012 fui nominada por los agentes del mercado mayorista para ser nombrada por el presidente de la República como una de los tres directores de la Comisión Nacional de Energía Eléctrica de Guatemala (CNEE), el ente regulador del mercado eléctrico por un mandato de cinco años.

Y finalmente, luego de finalizar mi mandato en la CNEE, me he dedicado a presar servicios de asesoría independiente a entidades públicas y privadas en asuntos regulatorios y de inteligencia de mercado.

P: ¿Qué le hizo querer unirse al Path to 100%?

Silvia: El proceso de transición energética es sumamente importante para todas las economías del mundo, pero para las economías emergentes representa una gran oportunidad de desarrollo y crecimiento. En ese sentido, el poder compartir experiencias y conocimientos, sobre todos los temas que impactan el desarrollo de las tecnologías renovables, es fundamental para mi trabajo como asesora. Por esa razón me entusiasmó mucho el haber sido invitada a formar parte de un grupo selecto de profesionales con experiencia muy valiosa en la materia pues nos brinda una plataforma singular para avanzar en nuestros países hacia mercados eléctricos en los cuales domine la energía limpia y competitiva.

P: Describa su pasión por la energía renovable y cómo la ha puesto en práctica en Guatemala y Centro América.

Silvia: Mi carrera profesional en el sector energía la inicié en 1983 como parte del equipo que tuvo a su cargo la gestión de la primera entidad pública dedicada a la promoción del uso de fuentes y renovables de energía dentro del Ministerio de Energía y Minas. En esa época tuve la oportunidad de viajar a Italia para participar en un curso diseñado para especialistas en energía renovable y desde entonces nació en mí la convicción sobre la importancia de desarrollar los recursos naturales renovables de nuestros países de manera sostenible y promoviendo la competitividad de nuestras economías.

P: Su carrera se ha extendido por más de 30 años, ¿podría describir algunos de sus proyectos o logros notables?

Silvia: El haber podido participar dentro del equipo que llevó a cabo la reestructuración y reforma del sector eléctrico de Guatemala definitivamente marcó mi vida profesional. Gracias a esa reforma, entre otros logros, el país consiguió incrementar la cobertura del servicio eléctrico de un 60% a más del 90% en la actualidad. Adicionalmente, se estima que desde que el sector se reformó, en el país se han realizado nuevas inversiones por casi 10 billones de dólares de capital privado, lo cual para un país como Guatemala representa un logro de mucha trascendencia.

Mi paso por el ente regulador también me permitió contribuir con los esfuerzos que permitieron incrementar la capacidad de generación instalada al doble de la demanda máxima y diversificar la matriz energética incorporando generación solar y eólica, además de muchos nuevos proyectos de generación hidráulica y numerosos proyectos de generación distribuida renovable. Durante dicho período se realizaron varios procesos abiertos de licitación de compra de potencia y energía, incluyendo las primeras subastas de rondas sucesivas inversas Y en materia tarifaria, los usuarios finales del servicio de distribución se vieron favorecidos con una reducción de hasta 50% dentro del área de concesión de la distribuidora que sirve al área central del país y también rebajas significativas en las otras áreas de servicio.

P: ¿Cuál considera que es uno de los principales desafíos que enfrenta Guatemala y América Central en su camino hacia una energía limpia y asequible?

Silvia: Las economías de la región, al igual que muchos otros países en desarrollo, enfrentan retos macroeconómicos importantes, entre ellos la pobreza extrema que afecta a segmentos significativos de la población. En este sentido, el contar con fuentes de energía competitivas se convierte en una prioridad.  Y cuando se presentan coyunturas tales como la de la pandemia, que por momentos también determinó precios de los combustibles fósiles mucho más bajos que los que se había tenido en épocas recientes, los gobiernos pueden sentirse inclinados a favorecer las inversiones y la utilización de más energía de origen fósil. Es por ello que es sumamente importante el mantener la visión de largo plazo y el compromiso que los Estados han asumido de desarrollar sus recursos naturales renovables con prioridad y hacer todos los esfuerzos requeridos par alcanzar las metas de política energética establecidas, las cuales en la mayoría de los casos han establecido porcentajes de participación de fuentes renovables de 80% e inclusive mayores en algunos casos.

También se presentan retos importantes en cuanto a la oposición social que el desarrollo de algunas tecnologías tales como la hidroeléctrica han venido enfrentando durante años recientes. Es importante entonces que los Estados velen por mantener la certeza jurídica de las inversiones energéticas en virtud que se trata de proyectos de alto costo de capital y que requieren largos plazos para su recuperación.

P: Finalmente, ¿qué pasos específicos puede tomar Guatemala y América Central para ayudar en el camino hacia una energía 100% renovable? ¿O qué cambios ve que se están produciendo ahora?

Silvia: La realización de procesos de licitación transparentes y competitivos producto de los cuales se adjudiquen contratos de largo plazo es una herramienta valiosa para promover las inversiones en energía limpia en nuestros mercados.

La estabilidad regulatoria también juega un papel esencial a ese respecto. Y la labor de los reguladores debe continuar promoviendo la introducción de tecnologías tales como el almacenamiento de energía y el uso de nuevos recursos energéticos limpios, a efecto que los inversores vean a nuestra región como un destino de inversión atractivo y estable en el largo plazo.

Y finalmente la integración de los mercados de la región bajo el marco del Mercado Eléctrico Regional y las interconexiones internacionales representan oportunidades para avanzar el desarrollo de fuentes renovables en nuestros mercados.


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